In 1528 reist Ignatius van Loyola naar Parijs om theologie, Latijn en filosofie te bestuderen. Enkele landgenoten voegen zich bij hem en samen leggen ze de gelofte van kuisheid en armoede af. Enkele jaren later, op 27 september 1540, wordt de gemeenschap door paus Paulus III goedgekeurd. De gemeenschap raak bekend als Sociëteit van Jezus. Zo’n vijf jaar later komt ook de benaming Jezuëten in zwang, door anderen aangeduid naar de aard van de orde: het volgen van Jezus.
Bij de dood van Ignatius in 1556 is de gemeenschap meer dan 1000 volgelingen groot. De algemeen overste die na zijn dood wordt gekozen is Diego Laynez. In zijn leven groeit de Sociëteit nog veel sterker tot duizenden volgelingen.

De Sociëteit is niet gesticht om het opkomend protestantisme te bestrijden. Het oorspronkelijke idee van Ignatius was om naar het Heilig Land te trekken om de Mohammedanen te bekeren. Dat idee spreekt steeds meer aan, zeker na de zege op de Moren in zijn geboorteland Spanje. De Jezuëten raken bekend als een militaire orde, vechtend tegen de Turken om het christelijk geloof te verdedigen en verder te verspreiden. Van nature verschoof daardoor de idee ook om de reformatie tegen te gaan. Ze werden een van de belangrijkste ‘instrumenten’ die de contrareformatie leidden.
In dezelfde tijd gaan Jezuëten letterlijk de hele wereld over om het geloof te verkondigen en de inheemse bevolking te bekeren. Vooral Franciscus Xaverius is een belangrijke jezuëte missionaris. De orde lift mee op de toename van koloniale macht van Spanje en Portugal. In 1542 bereikt Fransciscus Xaverius Goa, India en Sri Lanka. In 1549 bereikt hij, via Maleisië Japan. In dezelfde periode reizen missionarissen naar Zuid-Amerika, naar landen als Paraguay en Mexico.
De macht van de orde nam in gelijke mate toe. Voor een groeiend aantal katholieken werd die de orde te machtig. De orde staat bekend om een breed apostolaat, vanuit het leger tot de missie. Zij leggen zich vooral toe op de studie van het geestelijk leven. Men richt diverse grote universiteiten op.

Leefregel

Beschrijving volgt.

Organisatie

Beschrijving volgt.

Belangrijke Jezuïeten

Ignatius van Loyola
Petrus Canisius
Carolus Borromeo
Franciscus Xaverius